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U.S. Open

FREETOWN, Sierra Leona (AP) – El año pasado, Sam Galloh zigzagueó por África occidental para entrenar a los niños en el tenis, llevándose consigo raquetas, pelotas y un teléfono móvil cargado de fotos y videos del jugador profesional para inspirar a los más pequeños.

¿el jugador? Francisco Tiafoe.

La iniciativa de animar a los jóvenes africanos mostrándoles fotos de Tiafoe, un estadounidense de Sierra Leona, valió la pena. El teléfono de Jalloh sonó esta semana con mensajes de texto de varios niños, emocionados por la asombrosa carrera de Tiafoe, de 24 años, hacia las semifinales del US Open, venciendo a Rafael Nadal hasta el final.

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“Dicen, entrenador, ¿has visto a Francis? Eso es realmente bueno”. Cuando suceden estas cosas… Puedes ver que motiva a los niños… Puedes ver que motiva a los niños “, dijo Gloh. “Están muy emocionados, no solo los niños de Sierra Leona. Tengo hijos de Gambia, hijos de Ghana, hijos de Nigeria. Esto les traerá más inspiración”.

Nacido en los EE. UU. de padres que emigraron de Sierra Leona, también hogar de Jalloh, y aunque Tiafoe ofrece una nueva esperanza para el futuro del tenis estadounidense, la Liga Africana lo convirtió en un modelo ideal para Jalloh, incluso antes de irrumpir en los EE. UU. Abierto donde avanzó a semifinales el viernes antes de perder en cinco sets ante Carlos Alcaraz.

Los padres de Tiafoe, Francis Sr. y Alvina, tuvieron problemas cuando llegaron por primera vez a los Estados Unidos, y Francis Sr. trabajó como personal de mantenimiento y luego como conserje en el Junior Tennis Champions Center en Maryland. Alvina trabajaba en largos turnos de noche como enfermera. Francis Jr. y su hermano gemelo Franklin nacieron en Maryland y vivieron la mayor parte de los primeros diez años de sus vidas en una oficina reformada en un centro de tenis.

Con tal historia de fondo, Jalloh pudo ver a los niños de África occidental hacer una “conexión” con Tiafoe, aunque también les mostró videos del 22 veces campeón de Grand Slam en singles, Nadal, y otros jugadores importantes.

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“Los inspira a seguir adelante y ser geniales en el tenis o lo que sea que aspiren a ser”, dijo Galloh. Siente que la influencia de Tiafoe en África “durará mucho tiempo”.

Galloh insiste en que el tenis es más popular de lo que muchos piensan en África Occidental. Había visto suficientes tribunales en suficientes pueblos y ciudades y suficientes jóvenes aspirantes para hacer esa afirmación.

Algunos de los campos en los que entrenó están cuidadosamente marcados y cercados. Muchos no lo son. Glo ha hecho un buen uso de todo lo que encuentra. Algunos no son más que listones de hormigón agrietados entre casas en barrios marginales del centro de la ciudad. Otros son tramos de tierra llana excavados en la naturaleza fuera de la ciudad.

Aquí, Jalloh espera que la emocionante actuación de Tiafoe en Flushing Meadows despierte algo en las autoridades del tenis de África Occidental tanto como lo ha hecho en sus jóvenes jugadores.

“Una vez que tengamos la organización y las personas con la pasión, verá mucho talento proveniente de África”, dijo Galloh.

Hubo señales positivas en Sierra Leona la semana pasada. Los medios nacionales, que suelen estar dedicados al fútbol, ​​han destacado el tenis y Tiafoe ha recibido muchos elogios.

Fátima Bio, esposa del presidente de Sierra Leona, Julius Bio, publicó en su página de Facebook sobre Tiafoe: “Eres un hombre maravilloso y quiero que sepas que te estamos celebrando en casa”. El excapitán de fútbol de Sierra Leona, Kai Kamara, llamó a Tiafoe “uno de nosotros” y dijo que el país lo apoyaba.

Jalloh se dio cuenta de Tiafoe cuando ganó el prestigioso torneo juvenil Orange Bowl en Miami a la edad de 15 años. Jalloh quería aprender más sobre el talento joven de ascendencia sierraleonesa y finalmente se hizo muy amigo del padre de Tiafoe. Galloh dijo que hablan mucho por teléfono y que estuvieron en contacto esta semana mientras Francis Jr. se estaba abriendo camino en el US Open.

También revitalizó a Jalloh, cuya vida privada es muy inusual.

Nacido en Freetown, la capital de Sierra Leona, Galoh es uno de los 11 hijos que sus padres dieron en adopción a la edad de seis años porque no podían permitirse mantenerlo. Se escapó de su familia adoptiva y vivió en las calles de Freetown antes de reunirse con su madre.

Luego encontró el tenis y pasó de jugar en las calles con la mano, y luego con raquetas de madera caseras, a ser tenista nacional de Sierra Leona, lo que le valió 250 dólares y un chándal del equipo, su “mayor sueño”, dijo.

Ahora está entrenando jugadores en el Tour Profesional desde su casa en Inglaterra y ya está planeando su próximo viaje como entrenador a África. Dijo que tiene como objetivo ir a Kenia, Zimbabue y Sudáfrica a fin de año y regresar a África Occidental a principios de 2023, con su equipo de tenis y muchos videos nuevos de Tiafoe.

“Oh, sí, tengo mucho ahora. Voy a tener mucho que mostrarles a los niños”, dijo Gloh.

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Imray informó desde Ciudad del Cabo, Sudáfrica.

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