Perdió un partido de tenis ante Francis Tiafoe. Yo tenía 24 años y él 13.

Mi oponente en la cancha de tenis ese día era alrededor de un pie más bajo que yo. Su camisa holgada y sus pantalones cortos estaban sueltos sobre su cuerpo. He estado jugando al tenis durante los últimos años con amigos y siento que estoy mejorando con cada partido. Pero cuando fui 3-1 y luego 4-1 en un juego a siete puntos, el jugador se rió a través de la red y sonrió. Luego, antes de que comenzara el siguiente punto, algo cambió en su comportamiento. Dejó de pasar el balón por encima de la red y empezó a destrozar los tiros ganadores.

El juego se conectó de repente. Y luego, lo que parecieron segundos después, terminó. Frances Tiafoe me ganó 7-4. Yo tenía 24 años y él 13.

“Es divertido”, dijo Tiafoe cuando le conté la historia en 2018. Entrevista con el periódico de la ciudad de Washington. “No recuerdo eso en absoluto. Eso es realmente divertido. Eso es bueno para mí. Te limpié”.

Tiafu dijo eso, por supuesto, con una sonrisa. Puede que no recuerde haber fregado el suelo conmigo, pero los demás presentes ese día sí. Para asegurarme de que mis recuerdos sean precisos, llamé a Bonnie Fauna, la directora del torneo esa semana para los Campeonatos de Tenis Junior en Fredericksburg, Virginia. Ambos recordamos que los partidos habían terminado por el día y que Tiafoe, mientras esperaba a sus entrenadores, se mezclaba en las canchas con una raqueta en la mano.

Estaba trabajando con Fauna y la División del Atlántico Medio de Tenis de EE. UU. como parte de su equipo de comunicaciones, y mientras limpiaba para el día, noté que Tiafo y dos aprendices se estaban entrenando. Le preguntamos si quería jugar. Inmediatamente estuvo de acuerdo.

“Mis mayores recuerdos de Francis o mis pensamientos cuando pienso en Francis es que va a pasar el rato y jugar mientras pueda encontrar a alguien para jugar”, dijo Fona. “Él quería estar en el campo”.

La pasión insaciable de Tiafoe por el tenis siempre ha estado a la vista. Pero ahora, el niño del condado de Prince George que ha estado ganando campeonatos juveniles contra jugadores años mayores que él, y partidos contra jugadores aficionados aficionados una década mayor que él, está llegando al escenario más grande del deporte e inspirando a los fanáticos del tenis en todas partes con un camino inesperado.

Cómo Francis Tiafoe mejoró su estado físico para llegar a las semifinales del US Open

Tiafoe, de 24 años, juega contra el tercer sembrado Carlos Alcaraz el viernes por la noche en las semifinales del US Open. Esta es la primera vez que un hombre estadounidense ingresa a las semifinales del US Open desde Andy Roddick en 2006. Tiafoe es también el primer hombre negro de los EE. UU. en llegar a las semifinales del US Open desde Arthur Ashe en 1972, y lo ha hecho. con una victoria. Juegos en un estadio que lleva el nombre del difunto Ash.

“Cada vez que gano, solo quiero inspirar a un grupo de personas para que sepan que se puede, quiero decir, todo es posible”, dijo Tiafoe a los periodistas el miércoles en una conferencia de prensa posterior al partido. “Para mí, hacer esto y hablar sobre cómo me siento acerca de estar en el US Open desde que regresé, es una locura. Al final del día, me encanta por Francis Tiafoe, hay mucha gente de color jugando al tenis”. Obviamente, ese es un objetivo para mí. Es por eso que estoy aquí esforzándome mucho”.

La historia del tenis de Tiafo comienza con sus padres, ambos inmigrantes de Sierra Leona, devastada por la guerra. Como escribió Liz Clark de Post en 2014, el padre de Tiafoe, Frances Tiafoe Sr., se incorporó como jornalero para ayudar a construir el Junior Tennis Champions Center en College Park, Maryland, en 1999. Tiafoe Sr. asumió múltiples responsabilidades como trabajador de mantenimiento , limpieza del complejo durante el día y mantenimiento de las canchas durante la noche. Durmió y se bañó en la piscina. La madre de Tiafoe, Alvina Camara, trabajaba en turnos de noche como enfermera práctica licenciada, y los horarios de sus padres significaban que Tiafoe y su hermano gemelo, Franklin, a veces dormían en una habitación libre en las instalaciones de tenis, para que Tiafoe Sr. pudiera mirar.

Los niños deambulaban por las instalaciones cargando raquetas de tenis de su tamaño y Francis pronto desarrolló una pasión por el juego. Martin Blackman, gerente general de desarrollo de jugadores de la Asociación de Tenis de EE. UU. y exdirector de JTCC, dijo que ha visto practicar a niños mayores, ya sea en clases grupales o privadas, y luego imitar esas mismas habilidades contra una pared. A los ocho años, Tiafoe se unió al programa de 10° y menores, y al año siguiente calificó para él. Programa Pequeños HéroesLuego, un programa solo por invitación durante todo el año para jugadores de nivel de torneo 12 o menos.

“La forma en que Frances apareció en el programa y su padre estaba en el equipo de construcción que construyó las instalaciones, creo que esta parte es única y fortuita”, dijo Blackman sobre el viaje de Tiafoe. “Pero una vez que Francis se une al programa, la progresión es lo que esperarías de alguien con la habilidad y la pasión que él tiene”.

En el majestuoso mundo del tenis, Frances Tiafoe trae ruido

Chris Frabel ha visto de primera mano el increíble talento y empuje de Tiafoe. En la clasificación del USTA Mid-Atlantic Championship para un evento nacional, Tiafoe, de 13 años, venció a Vrabel, que era tres años mayor y Uno de los mejores jugadores jóvenes. en el país.

“Definitivamente sentí mucha presión jugando porque soy mucho mayor que él”, dijo Frabel, ahora un ingeniero de software de 27 años que vive en Seattle. “Me impresionó su habilidad y compostura para jugar a esa edad”.

Ese año, Frabel se queda en la misma casa que Tiafoe durante un torneo itinerante y descubre el carácter divertido de Tiafoe. Tiafoe hacía reír a otros hombres repitiendo citas aleatorias de programas de televisión, recuerda Vrabel, y siempre parecía estar divirtiéndose. Al año siguiente, los dos jugaron nuevamente en la final de Clase 18 y menores en un torneo local. Frabel llegó al partido con una motivación extra y venció a Tiafoe por 6-3, 6-1. Recuerda que Tiafoe se sintió “extremadamente molesto” por la pérdida desequilibrada, pero después de solo unos minutos, Tiafoe superó sus frustraciones y comenzó a hacer bromas.

“Creo que todos estarían de acuerdo en que él era el tipo más divertido”, dijo Frabel. “Era más joven, un poco inmaduro, pero siempre divertido. Estaba constantemente contando chistes, diciendo cosas que realmente no entendíamos pero que eran divertidas. Siempre estaba bromeando. Siempre era divertido a su alrededor”.

Los jóvenes amigos del tenis intercambiaron uno o dos mensajes de texto el año pasado, y Frapel vio a Tiafoe por última vez en el Citi Open en la capital hace unos seis años. A Frabel, que jugaba al tenis en la Universidad de Cornell, no le sorprendió el éxito de Tiafoe. Frabel dijo que tenía el hambre y la humildad para mejorar cada año, y un estilo de juego que parecía adecuado para los profesionales, y agregó: “Siempre fue alguien que parecía dispuesto a hacer que sucediera”.

Cuando Tiafoe juegue en las semifinales del US Open el viernes, Frabel animará a su amigo, excompañero de tenis y rival.

¿Tienes lo que se necesita para ser un jugador de fútbol del US Open?

“Siempre es fácil vivir con él, lo que le facilita llegar a la raíz”, dijo Frabel. Además, gracias a Tiafoe, Vrabel ahora puede contarles a sus amigos que una vez ganó las semifinales del US Open. Pero no esperen que Frapel le pida otro combate.

“Quiero mantener el récord 1-1 contra él”, bromeó. No quiero ponerlo en riesgo. … Tendré suerte de ganar el partido con seguridad”.

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